Весной 2011 года крупнейшие книжные интернет-магазины! доложили: электронные книги впервые обогнали по продажам бумажные. Казалось бы, раздававшиеся с конца 1980-х предсказания сбылись: многовековому господству печатного станка пришел конец, а цифровая эпоха окончательно вступила в свои права.

Но похожие чувства в 2005-м вызвал и выход в сеть проекта Google Books, в рамках которого миллионы отсканированных книг стали доступны онлайн, и интернет уже нельзя было назвать собранием исключительно недостоверной информации. Но обе эти вехи, похоже, вовсе не повлияли на очень уязвимую для электронной революции сферу - строительство новых библиотек, идущее весьма активно.

Общая картина, как и всегда в разгар перемен, остается неясной, и библиотекам - как старым, так и только что открывшимся - приходится подстраиваться под ситуацию, осваивая новые формы и виды деятельности, но пока страшного упадка не наблюдается. В 2011 году в библиотеке хотя бы раз побывало 65% взрослого населения США, а в 2009-м библиотеки стали самым популярным учреждением культуры в Дании: на них пришлось 36 млн посетителейз. Однако больше половины этих посетителей приходило туда не почитать или взять книгу домой, а пообщаться с друзьями, поработать в спокойной обстановке или же воспользоваться одним из предлагаемых «сервисов» вроде уроков иностранного языка.

В этом и секрет нынешней востребованности библиотек: они все больше превращаются в многофункциональные общественные центры, предназначенные в первую очередь социально незащищенным жителям, а также двум наименее мобильным возрастным группам - детям и пожилым людям. Там организуются бесплатный доступ в интернет и курсы компьютерной грамотности, консультации по составлению резюме и ярмарки вакансий для безработных, всевозможные образовательные программы, в т.ч. ориентированные на иммигрантов, кружки по интересам, выставки, концерты и, конечно, открываются кафе. Социальная роль для этих учреждений не нова: с момента массового появления публичных библиотек в XIX веке они часто были единственным открытым для всех, к тому же нередко бесплатным, просветительским учреждением, которое давало возможность даже нищему рабочему заниматься «самосовершенствованием», на деле предоставляя ему убежище в широком смысле слова. Речь идет в первую очередь о небольших библиотеках, часто построенных на средства меценатов, главным из которых был Эндрю Карнеги. Поэтому эксперимент в бывшей «столице» колумбийской наркомафии Медельине, где строительство библиотек стало ключевым шагом в эффективной борьбе властей с нищетой и преступностью, возник на обширной исторической базе. Также не новость и соседство ради экономии и эффективности с другими заведениями: в Великобритании в 1930-х годах здания библиотек часто включали в себя небольшие художественные галереи, театры или кинотеатры, а в наши дни в условиях рецессии им рекомендуется объединяться с государственным «центром здоровья» или даже общественной приемной полиции.