Рококо, зародившееся в первой половине 18-го века во Франции, характеризуется органичной естественностью и изгибающимся, змеевидным движением композиции. Используемые мотивы основаны на ракушках и нагромождении камней (Рокайль). Присутствующие мотивы волн или пламени создают ощущение мерцающего движения и асимметрии. В основном Рококо применялся в декоре интерьера, а не в архитектурных теориях, в узорах этого стиля чаще проявляется индивидуальная интерпретация художников-декораторов и мастеров.

Считается, что стиль Рококо зародился незадолго до окончания правления Людовика XIV в 1715 г. Второе поколение архитекторов, работавших при французском дворе после смерти Шарля Лебрена, разработали свои идеи, отличные от непререкаемого позднего стиля Версаля. Салон бычьего глаза Пьера Ле Потра (1703) часто считается одним из первых образцов нового вкуса. Он украшен белой и золотой резьбой с изогнутыми профилями окон, дверных обрамлений и каминов. Следующий источник, утвердивший Рококо, может быть найден в гротескных рисунках Жана Берена (1640-1711). С- или S-образные завитки, используемые в декорах Берена, стали необходимым обрамлением для цветочных побегов и мотивов волн у первых декораторов, таких как Клод Одран III (1658-1734) или Жан Антуан Ватто (1684-1721).

Третьим источником стали лепные украшения Северной Италии конца 17-го века, где асимметрия и несимметричность картушей являлись частью декора. Златокузнец Тома Жермен (1673-1748) и Жиль-Мари Оппенор (декоратор герцога Орлеанского, французского регента с 1715-1723) внесли скульптурные и натуралистичные качества итальянского Барокко во Францию. Полный расцвет форм Рококо начинает проявляться во время начала правления Людовика XV в 1723 г. Во время периода регентства общество вернулось в Париж, используя возможность создать новые апартаменты в старых отелях или дворцах, покинутых при Людовике XIV. Жюст Орель Мейсонье (1695-1750) создал самые выразительные формы декора Рококо, представленные на напечатанных им гравюрах (1723-35). Они демонстрируют возможности полной асимметрии и скульптурной динамики на основе натуралистичного орнамента. Никола Пино (1684-1754) создал облегченные декоры интерьеров, спроектировав резные деревянные панно элегантных пропорций, где преобладают изображения побегов, мотивы волн и нагромождений камней, свободно распределенных в пространстве. Природа, дети, нимфы и пастушки заполняют картины Франсуа Буше (1703-1770), многие из которых создавались как часть интерьера Рококо.

Восточная экзотика добавляет элементы декора, подходящие к частным комнатам в стиле Рококо. Кристоф Уэ (1700-1759) создает кабинеты в Шантильи, украшенные расписными панно с изображением обезьян, совершающих человеческие поступки (такой тип рисунков назывался singerie). Другая форма экзотики — китайские мотивы. Верен рисует восточные фигуры, из гравюр китайского двора, приспособленные к европейскому вкусу. В туалетной комнате графини Де Бери Ватто разнообразит декор, вводя фигурки китайских богинь. Рисунки Буше для ковров переводят жанр Рококо из области декора в сферу живописи.

Уже в 1737 г. Жак-Франсуа Блондель (1705-74) печатает свой трактат De la distribution des maisons de plaisance et de la decoration des edifices en general, где критикует излишества Рококо и выступает за более сдержанный стиль. Результатом стало появление декоров, в которых форма сохраняет натуралистичное изогнутое движение, но орнамент более сдержан и используется в меньшем количестве. Во втором или третьем десятилетии 18-го века Рококо начинает наслаиваться на барочные местные традиции в разных частях Европы.

Французские манеры и обычаи доминируют при дворах Европы, поэтому растет число маленьких, более интимных комнат. Фарфоровые комнаты, чайные павильоны и другие экзотические помещения размещались в роскошно обставленных дворцах князей и аристократов Европы; благодаря их богатству появляется неслыханное количество построек.

Архитектурный облик внешних фасадов остается под влиянием моды 17-го века. Внутреннее пространство также остается строго барочным, особенно в отношении лестничных проемов, комнат приемов и огромных гостиных, украшенных иллюзорной росписью потолков. Но мотив декора подобных комнат начинает подвергаться влиянию французского стиля Рокайль, зачастую более выразительному и личностному, чем их французские собратья.

Итальянский декор этого периода порой называют Baroquetto, чтобы подчеркнуть продолжающееся влияние барочных римских художников-декораторов, как Джанлоренцо Бернини (1598-1680) и Пьетро да Кортона. Итальянский декор, даже принимая французские формы, сохранял скульптурное богатство. Королевский домик близ Турина, Stupinighi, — самое изумительное произведение сицилийского архитектора Филиппо Джуварры (1678-1736). Его центральный зал с куполообразным завершением демонстрирует, как роскошно сочетаются барочное пространство и орнамент французского Рококо.

Во дворце Казерта, в Неаполе (построенном в 1751- 56-х гг. для Карла V), Луиджи Ван Вителли сознательно отошел от барочной мощи к классической гармонии. При этом узор сохраняет изобилие натуралистичного и экзотического декора. Это было повторено в королевском дворце в Мадриде (1661-66), где комнаты украшены кол- легами-итальянпами: Маттиа Гаспарини (прибл. 1765- 1780) и Джанбаттиста и Джандоменико Тьеполо, которые разрисовали потолки.

В конце войны за испанское наследство в 1713 г. в Святой Римской Империи наблюдается строительная активность. В Вене Лукас фон Хильдебрандт (1668-1745) первый привнес элементы Рококо в украшение Верхнего Бельведера, построенного для Евгения Савойского. Позднее для императрицы Марии-Терезии создают во дворце Шёнбрунн (1745-49) интерьеры, полностью соответствующие Рококо. Многие комнаты украшены восточными лаковыми предметами, поскольку она страстно увлекалась экзотикой.

Первым немецким князем, принявшим французский декор, был Макс Эмануэль, электор Баварии, находившийся в изгнании в Париже. Оба его придворных архитектора — Иосиф Эффнер (1687-1745) и более знаменитый Франсуа Кувиллье (1695-1768) проходили обучение в Париже. Рисунки интерьеров и мебели Кувиллье близки к французским источникам, но непосредственно сочетаются с окружающей природой.

Амалиенбургский охотничий домик (1734-39) в окрестностях дворца Нимфенбург представляет самые совершенные интерьеры Рококо. Впоследствии Кувиллье работает в замках Брюль (1728-40) и Вильгельмшталь (1743-49). В Вюрцбурге Бальтазар Нойман (1687-1753) создает прекрасную резиденцию. Ряд парадных комнат украшен динамичной выразительной лепниной, сделанной Антонио Босси, а роспись лестничного перекрытия и Королевского зала (1752) фигурирует среди самых грандиозных работ Тьеполо.

Самые поздние образцы Рококо представлены в Пруссии в работах архитектора Георга фон Кнобельсдор- фа (1699-1753) и декоратора Иоганна Аугуста Наля (1710- 85), которые работали для Фридриха Великого до 1746 г. в замке Шарлоттенбург, Берлине. Сан-Суси и в Новом Дворце в Потсдаме. Интерьеры характеризуются рассеян ными, легкими и чрезвычайно натуралистичными мотивами. Однако новое ощущение структуры и порядка, подчеркивающих декор их последователей — Иоганна Михаэля (р. 1709), Иоганна Кристиана Хопенхаупта (1719- прибл. 1780), отражает движение к классицизму.

В Англии Рококо существует наравне с другими стилями. Декор Рококо встречается скорее в декоративном искусстве, чем в архитектуре, но интерьеры могут быть украшены лепниной в стиле Рокайль. При этом классицизм, принявший формы обновленного итальянского ренессансного стиля, становится во главу угла архитектурных проектов, и стиль Палладио преобладает во вкусах вплоть до 1740 г. В это время все книги, посвященные узорам, предлагают образцы французского стиля, который принимается златокузнецами и резчиками, а недавно созданные фарфоровые предприятия предлагают имитации континентальных сервизов или фигур. Возрождаются готический и восточный стили, ставшие альтернативой французскому натурализму.