3 апреля 2011 г. Ай Вэйвэй, ведущий китайский художник, куратор и общественный деятель, также занимающийся архитектурой и дизайном, был арестован в аэропорту Пекина; в течение полутора месяцев о нем нет никаких известий, кроме сообщения китайских властей о предъявлении ему обвинений в экономических преступлениях и двоеженстве. После задержания Вэйвэя и обысков в его столичной студии были арестованы четверо его сотрудников, о которых также ничего не сообщается. С призывами к КНР освободить Вэйвэя выступили руководители стран Запада и видные представители мировой культурной общественности.

Ай Вэйвэй открыто критиковал китайское руководство за нарушения 7 прав человека, в знак протеста отказавшись от авторства пекинского Олимпийского стадиона, который он создавал совместно с Жаком Херцогом и Пьером де Мероном. Он также занимался расследованием случаев коррупции, приведших к гибели школьников во время Сычуаньского землетрясения 2008 г., так как местные школы были построены с нарушениями технологий и из некачественных материалов. Ай Вэйвэй, несмотря на свою известность, подвергался преследованиям властей, неоднократно помещавших его под домашний арест. Последний раз это было сделано в конце 2010 г., чтобы он не мог помешать разрушению своей новой шанхайской студии: это здание было возведено при поддержке городских властей, но затем политический климат изменился, и его снесли как якобы незаконную постройку.